Dos cóndores de California se reprodujeron por primera vez asexualmente, dicen los científicos

(CNN) — Dos cóndores hembra de California que están cautivas produjeron cada uno un polluelo asexualmente hace años, los únicos casos de este tipo jamás registrados para esa especie en peligro de extinción, informaron investigadores este jueves.

Y aunque esto se ha visto en otros vertebrados e incluso en aves, se cree que estos son los primeros casos registrados en aves cuyas hembras tenían acceso a un macho, como en el caso de estos cóndores, dijeron los investigadores.

Las eclosiones excepcionales —la primera de las cuales ocurrió a principios de la década de 2000 y la segunda más tarde esa década— se observaron solo cuando los investigadores analizaron muestras biológicas de cóndores en un programa de reproducción dirigido por la Alianza de Vida Silvestre del Zoológico de San Diego, dijo el grupo.

El descubrimiento, publicado el jueves en el Journal of Heredity, plantea preguntas sobre cuántas especies más se reproducen asexualmente sin ser detectadas, dijo uno de los investigadores.

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Las hembras de cóndor en cuestión fueron alojadas continuamente con un macho fértil en el programa de cría de la alianza, y cada hembra tenía muchos otros polluelos con sus parejas. Pero las pruebas genéticas recientes encontraron dos anomalías.

Los dos polluelos anómalos estaban relacionados genéticamente con la hembra que puso sus huevos, pero ninguno estaba relacionado genéticamente con un macho, lo que significa que ambos eran biológicamente huérfanos de padre, dijo la alianza.

“Simplemente fue una sorpresa. Solo lo confirmamos debido a los estudios genéticos normales que hacemos para probar la paternidad”, dijo Oliver Ryder, director de genética de conservación de la alianza, en un comunicado de prensa.

“Nuestros resultados mostraron que ambos huevos poseían los cromosomas sexuales masculinos ZZ esperados, pero todos los marcadores solo se heredaron de sus madres (madres), lo que verifica nuestros hallazgos”.

Un polluelo murió en 2003 poco antes de su segundo cumpleaños; el otro murió en 2017 días antes de cumplir 8 años, dijeron los investigadores.

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Más que cóndores: la reproducción asexual de algunos vertebrados

Para los vertebrados, la reproducción asexual o partenogénesis es rara, pero difícilmente nueva. Se ve en algunas especies de peces y reptiles, y los científicos creen que puede ser una respuesta al aislamiento de cualquier pareja masculina.

En las aves, la reproducción asexual se ha registrado en raras ocasiones, y principalmente en pavos domésticos y pollos separados de los machos, dijeron los investigadores en el informe Journal of Heredity.

Los científicos también vieron los comienzos de la reproducción asexual en pinzones en un estudio de 2008, y en palomas domésticas en un estudio de 1924, pero los huevos no eclosionaron, dice el informe de la revista.

Los investigadores creen que los hallazgos del cóndor se destacan en comparación con otros casos en aves.

“A diferencia de otros ejemplos de partenogénesis aviar, estas dos ocurrencias no se explican por la ausencia de un macho adecuado”, dijo Cynthia Steiner, directora asociada de la división de investigación de conservación de la alianza.

Los cóndores de California se han considerado en peligro durante mucho tiempo. Se sabe que unos 200 adultos viven en estado salvaje, dice la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza.

La Alianza de Vida Silvestre del Zoológico de San Diego, una organización de conservación sin fines de lucro en el Zoológico de San Diego y el Zoológico Safari Park de San Diego, dice que espera identificar otros casos de reproducción asexual.

“Estos hallazgos ahora plantean preguntas sobre si esto podría ocurrir sin ser detectado en otras especies”, dijo Ryder.

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