Satélite detecta la mayor fuga de metano del mundo en una mina de carbón en Rusia

(CNN) — Una mina de carbón situada en una zona remota de Rusia está expulsando enormes cantidades de un gas de efecto invernadero muy potente en lo que se ha descrito como la “mayor” fuga de metano jamás detectada en una sola instalación.

La mina Raspadskya, situada en la región de Kemerovo, en el sur de Rusia, libera casi 90 toneladas de metano cada hora, según los nuevos datos de GHGSat, una empresa que utiliza satélites para vigilar las fugas de metano desde el espacio.

La empresa dijo que detectó 13 columnas de metano distintas durante un paso del satélite el 14 de enero de 2022 y observó más columnas en fechas posteriores.

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Stephane Germain, fundador y presidente de GHGSat, dijo este miércoles a CNN que la fuga del 14 de enero no fue un incidente aislado: la empresa ha detectado fugas constantes en la instalación durante los últimos cinco meses.

“Encontramos grandes fugas en todo el mundo, pero ésta se destacó”, dijo, añadiendo que era la mayor fuga jamás registrada y rastreada hasta su origen.

GHGSat dijo que si la emisión continuaba al mismo ritmo durante un año, la mina emitiría más de 764.000 toneladas de metano, lo que equivale a la cantidad de gas natural necesaria para abastecer a 2,4 millones de hogares durante un año.

Raspadskaya, la empresa que explota la mina, no respondió inmediatamente a la solicitud de comentarios de CNN.

Después del dióxido de carbono, el metano es el segundo factor que más contribuye al cambio climático causado por el ser humano.

Una imagen de GHGSat muestra la fuga de metano en Rusia.

El metano es el principal componente del gas natural que se utiliza para calentar los hogares y cocinar, y puede filtrarse de las minas de carbón, de las plataformas de petróleo y gas, así como de las tuberías que transportan los combustibles fósiles. También procede de los vertederos y la agricultura, siendo los eructos de las vacas una de sus mayores fuentes.

Durante mucho tiempo no se consideró al metano como un problema pues sus emisiones totales son significativamente menores que las del CO2.

Sin embargo, este gas tiene un poder de calentamiento aproximadamente 80 veces mayor a corto plazo que el CO2 y, según el Grupo Intergubernamental de Expertos sobre el Cambio Climático de la ONU (IPCC, por sus siglas en inglés), la concentración de metano en la atmósfera es mayor ahora que en cualquier otro momento en al menos 800.000 años.

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“Para verlo de otra manera, el metano es la victoria fácil para el mundo”, dijo Germain. “Si podemos encontrar las fuentes de metano en todo el mundo, puede tener un impacto muy grande a corto plazo sobre el cambio climático. Y por eso es tan importante que encontremos las fuentes y trabajemos con los operadores y con los reguladores para encontrar formas de reducir esas emisiones”.

El metano es difícil de detectar porque es invisible e inodoro. GHGSat utiliza seis satélites con espectrómetros de alta resolución que hacen visible el metano y pueden señalar la fuente exacta de las fugas.

“Cada gas de la atmósfera absorbe la luz en una longitud de onda específica, cada gas tiene una ‘huella espectral’ y el espectrómetro busca esas huellas”, explicó Germain.

Germain afirma que la fuga en Rusia es parte de una tendencia más amplia que la empresa observa en todo el mundo.

“Las emisiones de la minería del carbón han aumentado considerablemente en el último año. Lo hemos visto en China. Lo hemos visto en Rusia. Lo hemos visto en Estados Unidos. Lo hemos visto en Australia, así que sistemáticamente, para nosotros, esto indica que ha habido un aumento en la producción de carbón”, dijo.

El acuerdo para reducir el uso del carbón fue uno de los principales puntos de discusión en la cumbre del clima COP26 celebrada en Glasgow el año pasado, en la que los países acordaron finalmente “reducir” el consumo como parte de sus esfuerzos para mantener el aumento de la temperatura global lo más cerca posible de 1,5 °C.

Germain dijo que el aumento de la producción de carbón está relacionado con el aumento de los precios del gas.

“Los países que disponen de recursos de carbón están probablemente muy interesados en disponer de fuentes de energía alternativas que tengan un costo inferior al que tiene el gas en la actualidad. Eso es lo que creemos que estamos viendo y, francamente, es muy desafortunado”, dijo.

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GHGSat dijo que la gran emisión de metano de la mina de Raspadskya podría ser intencionada y estar relacionada con la seguridad de la mina. Explicó que el metano es un subproducto inevitable de la minería y que es necesario liberar el gas durante el proceso de extracción.

Una gran acumulación de metano en los túneles subterráneos podría ser extremadamente peligrosa porque es un gas explosivo. Los mineros del yacimiento de Raspadskaya ya han sufrido consecuencias mortales; en 2010, una explosión de gas en la mina mató a más de 60 personas.

Con el planeta acercándose rápidamente a los 1,5 °C de calentamiento por encima de los niveles preindustriales, los científicos han advertido que el metano atmosférico debe reducirse rápidamente. Los 1,5 °C se han identificado como un umbral crítico y mantener el calentamiento lo más cerca posible de este punto es el objetivo clave del histórico acuerdo climático de París.

— Jessie Yeung de CNN contribuyó con este reportaje.

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