ANÁLISIS | “A fuego lento”: Rusia esquiva el colapso económico pero el declive ha comenzado

(CNN Business) — Seis meses después de invadir Ucrania, Rusia está empantanada en una guerra de desgaste que no anticipó, pero que está teniendo éxito en otro frente: su economía dependiente del petróleo está en una profunda recesión, pero demostró ser mucho más resistente de lo esperado.

“Conduzco por Moscú y hay los mismos atascos de tráfico que antes”, dice Andrey Nechaev, quien fue ministro de Economía de Rusia a principios de la década de 1990.

La disposición de China e India para comprar petróleo ruso barato ha ayudado, pero Nechaev y otros analistas dicen que la economía de Rusia ha comenzado a declinar y probablemente enfrenta un período prolongado de estancamiento como consecuencia de las sanciones occidentales.

En la superficie no ha cambiado mucho, salvo algunos estantes vacíos que alguna vez albergaron marcas occidentales que han huido del país por cientos. McDonalds ahora se llama “Vkusno i tochka”, o “Sabroso, y ya” y los cafés Starbucks ahora reabren gradualmente bajo la marca apenas disfrazada Stars Coffee.

Las calles de Moscú están tan ocupadas como siempre.

El éxodo de las empresas occidentales y las ola tras ola de sanciones occidentales contra las exportaciones de energía vital de Rusia y su sistema financiero han tenido un impacto, pero no de la manera que muchos esperaban.

Nechaev, quien presidió algunos de los tiempos económicos más turbulentos de Rusia y ayudó a dirigir su transición a una economía de mercado, atribuye parte de esto al banco central.

El rublo cayó a un mínimo histórico frente al dólar estadounidense a principios de este año a raíz de la invasión cuando Occidente congeló aproximadamente la mitad de las reservas de divisas extranjeras de Rusia, valoradas en US$ 600.000 millones. Pero se recuperó desde entonces a su nivel más fuerte frente al dólar estadounidense desde 2018. (¿Recuerdas la amenaza del presidente Joe Biden de reducirlo a “escombros”?)

Eso es en gran parte el resultado de controles de capital agresivos y aumentos de tasas en la primavera, muchos de los cuales ahora se han revertido. Las tasas de interés ahora son más bajas que antes de la guerra, y el banco central dice que la inflación, que alcanzó un máximo de casi el 18% en abril, se está desacelerando y estará entre el 12% y el 15% durante todo el año.

El banco central también revisó al alza su pronóstico del PIB para el año y ahora espera que se reduzca entre un 4% y un 6%. En abril, el pronóstico era de una contracción del 8% al 10%. El Fondo Monetario Internacional también predice ahora una contracción del 6%.

Moscú había estado tratando de construir una “economía de fortaleza” desde que anexó Crimea en 2014.

Ayudó que el Kremlin tuviera ocho años para prepararse, impulsado por las sanciones que impuso Occidente después de que Moscú anexó Crimea en 2014.

“La salida de Mastercard, Visa, apenas tuvo impacto en los pagos internos porque el banco central tenía su propio sistema alternativo de pagos”, dice Nechaev.

Rusia instaló la tarjeta de crédito Mir y su propio sistema de procesamiento de transacciones en 2017.

Y hay una razón por la cual los amantes rusos de McDonald’s y Starbucks aún pueden obtener su dosis de comida rápida, dice Chris Weafer, socio fundador de Macro Advisory Ltd, una consultora que asesora a empresas multinacionales en Rusia y Eurasia.

Desde 2014, muchas marcas occidentales en Rusia cedieron a la presión del gobierno y localizaron algunas o todas sus cadenas de suministro. Entonces, cuando estas empresas se fueron, fue relativamente fácil para los compradores rusos comprarlas y seguir operando simplemente cambiando el envoltorio y el empaque.

“Mismas personas, mismos productos, mismo suministro”, asegura Weafer.

Sin embargo, no es una estrategia completamente estanca.

Las tiendas McDonald’s renombradas informaron una escasez de papas fritas a mediados de julio, cuando la cosecha de papas de Rusia se quedó corta y los proveedores extranjeros no llenaron el vacío debido a las sanciones.

¿Puede continuar el auge energético de Rusia?

La continuidad de la comida rápida es una cosa. La estabilidad a largo plazo de Rusia se basa en su sector energético que sigue siendo, con mucho, la mayor fuente de ingresos del gobierno.

Decir que los altos precios de la energía han aislado a Rusia hasta ahora sería quedarse corto.

La Agencia Internacional de Energía dice que los ingresos de Rusia por la venta de petróleo y gas a Europa se duplicaron entre marzo y julio de este año, en comparación con el promedio de los últimos años. Eso es a pesar de la disminución de los volúmenes. Los datos de la AIE muestran que las entregas de gas a Europa se redujeron en aproximadamente un 75% en los últimos 12 meses.

El petróleo es otra cosa. La predicción de marzo de la AIE de que 3 millones de barriles diarios de petróleo ruso saldrían del mercado a partir de abril debido a las sanciones, o la amenaza de las mismas, no se ha materializado. Las exportaciones se han mantenido, aunque los analistas de Rystad Energy notan una ligera caída durante el verano.

El factor principal ha sido la capacidad de Rusia para encontrar nuevos mercados en Asia.

Según Houmayoun Falakshali de la consultora de materias primas Kpler, la mayoría de las exportaciones de petróleo por vía marítima de Rusia han ido a Asia desde el comienzo de la guerra. En julio, la participación fue del 56%, en comparación con solo el 37% en julio de 2021.

Las exportaciones rusas de petróleo por vía marítima a Asia se han disparado este año.

Entre enero y julio de este año, China aumentó sus importaciones marítimas de crudo Ural ruso con grandes descuentos en un 40%, en comparación con el mismo período del año pasado, según datos de Kpler. Eso es a pesar de los esfuerzos iniciales de China para evitar la apariencia de tomar partido en la guerra de Rusia contra Ucrania. Las importaciones marítimas de la India desde Rusia aumentaron más de un 1.700% durante el mismo período, según Kpler. Rusia también ha incrementado las exportaciones de gas a China a través de un gasoducto siberiano.

Lo que suceda cuando el embargo europeo sobre el 90% del petróleo ruso entre en vigor en diciembre será fundamental. Se estima que 2 millones de barriles por día de petróleo ruso estarán en el limbo, y aunque es probable que parte de eso vaya a Asia, los expertos dudan de que la demanda sea lo suficientemente alta como para absorberlo todo.

ANÁLISIS | Rusia necesita vender petróleo. Pero se está quedando sin opciones

Falakshali dice que China no puede comprar mucho más petróleo ruso del que ya compra, debido a una desaceleración interna de la demanda y porque simplemente no necesita mucho más del tipo específico de petróleo que exporta Rusia.

El precio también desempeñará un papel fundamental en la determinación de si Rusia puede permitirse seguir aplicando descuentos para asegurar nuevos mercados.

“Un descuento del 30% desde US$ 120 el barril es una cosa”, señala Nechaev. “Un descuento de US$ 70 es otro asunto”.

“A fuego lento”

Si bien la inflación global ayuda al sector energético de Rusia, está perjudicando a su gente. Al igual que el resto de Europa, los rusos ya sufren una crisis del costo de vida, empeorada por la guerra en Ucrania.

Nechaev, quien ayudó a guiar a Rusia a través de un colapso económico mucho más dramático en la década de 1990, está preocupado.

“En términos de nivel de vida, si lo mides por ingresos reales, hemos retrocedido unos 10 años”, asegura.

El gobierno ruso gasta para tratar de combatir esto. En mayo anunció que subiría las pensiones y el salario mínimo en un 10%.

Se ha puesto en marcha un sistema en el que los empleados de las empresas que han “suspendido sus actividades” pueden transferirse temporalmente a otro empleador sin romper su contrato de trabajo. Y está gastando 17.000 millones de rublos (US$ 280 millones) en la compra de bonos de aerolíneas rusas, paralizadas por las prohibiciones y sanciones del espacio aéreo que impiden el mantenimiento y el suministro de piezas por parte de fabricantes extranjeros.

Son las sanciones tecnológicas, como las que afectan a la industria de las aerolíneas, las que pueden tener el impacto más profundo en las perspectivas económicas a largo plazo de Rusia. En junio, la secretaria de comercio de Estados Unidos, Gina Raimondo, dijo que las exportaciones globales de semiconductores a Rusia se habían derrumbado en un 90% desde que comenzó la guerra. Eso paraliza la producción de todo, desde automóviles hasta computadoras, y, según los expertos, retrasará aún más al país en la carrera tecnológica mundial.

“El impacto de las sanciones será más lento que rápido”, dice Weafer. “Rusia ahora vislumbra potencialmente un largo período de estancamiento”.

Nechaev es aún más definitivo. “En este momento, el declive económico ha comenzado”, dice.

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