Mientras el Parque Nacional de Yellowstone y los alrededores evalúan los graves daños, la región se prepara para más posibles inundaciones

(CNN) — A medida que las turbulentas aguas comienzan a bajar, luego de obligar a cerrar temporalmente el Parque Nacional de Yellowstone y provocar la evacuación de decenas de residentes locales, los responsables del parque y las comunidades del sur de Montana evalúan los daños catastróficos y se preparan para la posibilidad de más inundaciones en los próximos días.

Aunque las temperaturas más frescas y el tiempo más seco permitieron que los ríos comenzaran a descender a niveles normales, se esperan temperaturas más cálidas a finales de esta semana y durante el fin de semana, lo que podría causar más inundaciones en la zona debido a la bajada de la nieve derretida, según el meteorólogo de CNN Brandon Miller.

“Se esperan temperaturas máximas de entre 15 y 21 grados Celsius en las zonas más elevadas (viernes y sábado), lo que debería derretir gran parte del manto de nieve restante y provocar nuevas crecidas de los ríos”, dijo este martes el Servicio Meteorológico Nacional (NWS) en Billings.

Residentes de Red Lodge, Montana, comenzaron a limpiar el lodo, el agua y los escombros de la calle principal de la ciudad el martes. (Foto: AP Photo/Matthew Brown)

Este lunes y martes comenzaron a producirse peligrosas inundaciones en el parque y en varios condados del sur de Montana, que destruyeron o erosionaron caminos y puentes y causaron daños generalizados en viviendas y negocios.

El rápido deterioro de los caminos en Yellowstone creó condiciones de evacuación difíciles para algunos visitantes, incluidos los padres del productor supervisor de CNN Tim Carter, que tuvieron que salir por un puente que había quedado afectado.

“Cuando pasamos por encima, fue realmente aterrador porque el agua ya se agitaba violentamente alrededor del puente”, dijo Martha Carter. “Más tarde nos enteramos de que se había derrumbado”.

Más de 10.000 personas abandonaron el parque de forma segura desde que las autoridades anunciaron que cerrarían todas las entradas a los visitantes que llegaran el lunes. Tras el anuncio, las autoridades priorizaron la evacuación de la región norte debido a “múltiples fallos en caminos y puentes, deslizamientos de tierra y otros problemas”, dijo el superintendente del parque de Yellowstone, Cam Sholly.

Inundaciones sin precedentes obligan al Parque Nacional de Yellowstone a cerrar todas sus entradas y dejar a los residentes locales atrapados

Mientras tanto, algunas comunidades de los alrededores se quedaron sin electricidad ni agua potable, dado que las condiciones de inundación hacían imposible o inseguro viajar y comprometían el suministro de agua.

El gobernador Greg Gianforte declaró este martes un desastre en todo el estado y anunció que buscaría una declaración presidencial de desastre urgente para ayudar a cubrir el costo de la recuperación.

Desde que comenzaron los esfuerzos de rescate este lunes, la Guardia Nacional de Montana ha evacuado al menos a una docena de personas que estaban varadas en Roscoe, Fromberg y Cook City, dijo el cuerpo de seguridad en un comunicado de prensa.

La peligrosa inundación es solo uno de los varios fenómenos meteorológicos extremos que azotan las comunidades de todo Estados Unidos, incluida una ola de calor abrasadora que afecta a más de 100 millones de personas, y las fuertes tormentas que han dejado sin electricidad a cientos de miles de personas en el Medio Oeste y el valle del río Ohio.

Las dramáticas inundaciones provocan evacuaciones y rescates

La rápida subida del nivel del agua inundó este lunes las casas, los negocios y las infraestructuras del sur de Montana, obligando a muchas familias a evacuar. Pero para algunos, los caminos y puentes quedaron intransitables por la inundación, dejándolos atrapados, a veces sin agua potable o energía.

La Guardia Nacional de Montana desplegó cuatro helicópteros para ayudar a las evacuaciones en las zonas afectadas el lunes y el martes, y también envió soldados a la ciudad de Red Lodge para establecer un centro de mando y ayudar en las tareas de búsqueda y rescate, dijo el martes el organismo.

Una compañía de helicópteros de Montana sacó a unas 40 personas de Gardiner, la ciudad que actúa como puerta de entrada al norte del parque y que quedó aislada por las inundaciones, dijo Laura Jones, de Rocky Mountain Rotors, a CNN.

El camino de Livingston a Gardiner fue reabierto este martes al tráfico local, a las mercancías y a los servicios, pero siguen existiendo “daños significativos”, dijo el sheriff del condado de Park, Brad Bichler, en una conferencia de prensa.

La carretera entre Gardiner y Mammoth fue arrasada por las aguas que se movían rápidamente. (Foto: Larry Mayer/The Billings Gazette vía AP)

Las lluvias y la escorrentía de nieve durante el fin de semana en las cordilleras de Beartooth y Absaroka, que se extienden a través de la frontera entre Montana y Wyoming, crearon un “evento de agua total de al menos 100 a 230 mm”, dijo este martes el NWS en Billings.

Esa cantidad es similar a que la región recibiera entre 2 y 3 meses de precipitaciones de junio en solo tres días, según los cálculos de CNN Weather. Las condiciones provocaron el desbordamiento del río Yellowstone, que atraviesa el parque y varias de las comunidades.

El manómetro del río Yellowstone en Corwin Springs alcanzó un nivel histórico de 13,88 pies este lunes por la tarde, según los datos de la NOAA, pero había retrocedido a 9,34 pies este martes por la noche.

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Tracy Planichek, residente de Absarokee, y su marido, acababan de alcanzar su ansiado objetivo de tener una casa nueva cuando la amenaza de inundación les obligó a evacuar. Ahora, dijo a CNN, espera desesperadamente que haya evitado la destrucción que se vio en otras casas, algunas de las cuales fueron arrastradas por las aguas.

“(Nunca) hemos podido permitirnos una casa nueva”, dijo. “Está situada en lo alto del carril y esperamos que, por algún milagro de Dios, nuestra casa siga ahí”.

En el parque, las autoridades tomaron la decisión de que todos los visitantes abandonaran los alojamientos y las zonas de acampada y salieran para evitar que nadie se quedara varado, dijo el Servicio de Parques Nacionales (NPS) en un comunicado de prensa. El parque tiene un promedio de entre 15.000 y 20.000 visitantes en junio, dijo Sholly.

Un camino cerca de la entrada norte del Parque Nacional de Yellowstone sufrió importantes daños por las inundaciones. (Foto: Jacob W. Frank/National Park Service vía AP)

El parque también cerró el back country de Yellowstone y ha estado en contacto con los grupos de la zona.

“Nos pusimos en contacto o conocemos el paradero de todos los usuarios del back country que se encuentran actualmente en Yellowstone”, dijo Sholly, señalando que hay un grupo que permanece en la cordillera del norte. No ha sido necesaria ninguna evacuación en helicóptero, dijo.

No se conocen heridos ni muertos en el parque a causa de las inundaciones, dijo Sholly, y las autoridades no creen que los animales del parque se hayan visto significativamente afectados.

Algunas zonas del parque podrían cerrarse durante un tiempo “considerable”

Es probable que la parte norte del parque permanezca cerrada durante un “tiempo considerable debido a los graves daños sufridos por las infraestructuras”, dijo el NPS en un comunicado de prensa.

En las zonas del norte del parque, que fueron las más afectadas por las inundaciones, los caminos sufrieron “grandes daños”, con muchos tramos de carretera completamente destruidos, señaló el NPS.

“El Servicio de Parques Nacionales hará todo lo posible para reparar estos caminos tan pronto como sea posible”, indicó el NPS. “Sin embargo, es probable que los tramos de carretera en el norte de Yellowstone no vuelvan a abrirse esta temporada debido al tiempo necesario para las reparaciones”.

Un puente derrumbado en el Rescue Creek del Parque Nacional de Yellowstone. (Foto: NPS vía AP)

Los funcionarios del parque llevarán a cabo una evaluación completa de los daños una vez que las aguas bajen, pero se están preparando para otro “evento de aguas altas” en los próximos días, dijo Sholly.

Amanda Jackson, Caroll Alvarado y Claudia Dominguez, de CNN, contribuyeron a este informe.

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