Descubrieron más de 500 especies nuevas en 2021, entre las que se encuentran escarabajos coloridos y un dinosaurio “garza del infierno”

(CNN) —  Criaturas parecidas a los camarones, un dinosaurio extinto llamado “garza del infierno” y escarabajos de colores se encuentran entre las 552 nuevas especies descritas este año por los científicos del Museo de Historia Natural de Londres.

A causa de la pandemia, los investigadores no pudieron viajar a sitios internacionales ni visitar las colecciones de otros museos, pero no se dieron por vencidos para revelar una gran cantidad de especies nuevas para la ciencia, tanto vivas como extintas. El museo, que cuenta con 80 millones de especímenes en sus colecciones, tiene una plantilla de 300 científicos.

Entre los descubrimientos de dinosaurios se encuentran unos gigantescos depredadores carnívoros llamados espinosáuridos, armados con cráneos similares a los de los cocodrilos que les ayudaban a cazar presas tanto en el agua como en la tierra que habitaron en la isla de Wight hace 125 millones de años.

Se descubrieron dos nuevas especies de dinosaurios espinosáuridos a partir de fósiles encontrados en la Isla de Wight: una llamada “garza del infierno” y la otra “cazador de ribera”.

El primero de los dos espinosáuridos fue bautizado como Ceratosuchops inferodios, que significa “garza del infierno con cara de cocodrilo cornudo”. En vida, el dinosaurio contaba con cuernos y protuberancias en la región de la frente. El espinosáurido probablemente también cazaba de forma similar a las garzas, que pueden capturar presas tanto en el agua como en la tierra.

La “garza del infierno con cara de cocodrilo cornudo” es uno de los dos nuevos descubrimientos de dinosaurios de la isla de Wight

El segundo espinosáurido es Riparovenator milnerae, o “cazador de ribera de Milner”. Ambos depredadores alcanzaban probablemente unos 9 metros de longitud y tenían cráneos de un metro de largo. Se han descubierto fósiles de espinosáuridos en todo el mundo, pero es posible que evolucionaran en Europa antes de migrar a otras zonas.

Un fósil de hace décadas de la isla de Wight, a menudo llamada la capital de los dinosaurios del Reino Unido, también permitió descubrir al Brighstoneus simmondsi, un iguanodonte con un hocico inusual.

Los hallazgos de fósiles en otros lugares revelaron al primer anquilosaurio de África, un saurópodo chino y el dinosaurio carnívoro más antiguo encontrado en el Reino Unido.

Esta ilustración muestra a Pendraig milnerae, el dinosaurio carnívoro más antiguo del Reino Unido.

“Ha sido un año fantástico para la descripción de nuevos dinosaurios, especialmente del Reino Unido”, dijo Susannah Maidment, investigadora principal de Paleobiología en el Museo de Historia Natural, en un comunicado.

“Estos especímenes son parte de un vasto rompecabezas paleobiológico que nos permite entender los entornos del pasado y cómo cambiaron con el tiempo”.

Otros descubrimientos de criaturas antiguas en 2021 incluyeron arañas atrapadas en ámbar, un pariente herbívoro del cocodrilo y un “ratón jurásico” que alguna vez corrió entre los pies de los dinosaurios hace 166 millones de años en lo que ahora es Escocia.

Araña prehistórica que cuidaba a sus crías quedó atrapada en ámbar hace 99 millones de años

Todas las criaturas grandes y pequeñas

La Tierra alberga una gran variedad de pequeños crustáceos parecidos a los camarones, llamados copépodos. Se encuentran en todo el mundo, desde los lagos de montaña hasta las fosas oceánicas, y los científicos descubrieron 291 nuevas especies de copépodos en 2021.

Aunque estas criaturas son diminutas, son una fuente vital de alimento para los peces y el krill y son fundamentales para el ciclo del carbono y la ecología de la Tierra. Una colección que abarca seis décadas, creada por la zoóloga marina francesa Françoise Monniot y su difunto marido, el biólogo marino Claude Monniot, sirvió de base para el proyecto perfecto para la pandemia.

“Los copépodos no solo son autónomos, sino que muchos son parásitos, y pueden encontrarse viviendo en prácticamente todos los demás grupos de animales importantes”, dijo Geoff Boxshall, investigador de mérito del departamento de Ciencias de la Vida del museo, en un comunicado. “Completar la serie de trabajos se convirtió en mi proyecto de encierro cuando no pude entrar al museo”.

El “Eurythenes atacamensis”, un crustáceo emparentado con el camarón, fue encontrado hurgando en la fosa de Atacama, frente a las costas de Perú y Chile.

Además de avispas, polillas, cangrejos y moscas, los investigadores también encontraron 90 nuevas especies de escarabajos, entre ellos unos brillantes púrpuras y verdes de la India y una especie de grandes mandíbulas de Filipinas.

Esta imagen muestra hermosos escarabajos metálicos, con el macho (izquierda) y la hembra (derecha) uno al lado del otro, descubiertos en la India.

Y los científicos resolvieron por fin el misterio de un saltamontes de arbusto del sudeste asiático. La primera vez que escucharon su inusual y hermoso canto fue en 1990, pero no lo relacionaron hasta ahora.

Hay cinco nuevas especies de plantas del este de África, llamadas comúnmente bálsamo o “no me toques”. Estas plantas suelen tener flores rosas o blancas, pero algunas han empezado a producir flores rojas para hacerse más visibles para los pájaros.

Estas coloridas “Impatiens capensis” o “no me toques” pueden encontrarse en el este de África.

Los científicos también descubrieron 10 nuevos reptiles y anfibios, entre ellos una serpiente llamada racer de Joseph. Una pintura de hace 185 años ayudó a los investigadores a describir la especie.

La Rhabdophis bindi es una nueva especie de serpiente de la India y Bangladesh que vive en bosques tropicales de hojas perenne.

Desgraciadamente, algunas de las especies descubiertas también están probablemente extintas, lo que pone de relieve la importancia de reconocer y comprender a todas las criaturas de nuestro planeta.

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