China parece estar ampliando otra vez su capacidad nuclear, según un nuevo informe de investigadores de Estados Unidos

(CNN) — China está construyendo una segunda base de silos para misiles en sus desiertos occidentales, según un nuevo estudio, que, según los investigadores, señala una posible expansión de su arsenal nuclear y pone en duda el compromiso de Beijing con su estrategia de “disuasión mínima”.

Identificada a través de imágenes de satélite, la nueva base de misiles en la región china de Xinjiang puede llegar a incluir 110 silos, según el informe publicado el lunes por la Federación de Científicos Estadounidenses (FAS, por sus siglas en inglés).

China está construyendo una extensa red de silos para misiles, según parecen mostrar imágenes satelitales

Se trata del segundo campo de silos aparentemente descubierto este mes por los investigadores, que se suma a los 120 silos que parecen estar en construcción en la vecina provincia de Gansu, según detalla el Centro James Martin de Estudios sobre la No Proliferación.

Juntos, los dos sitios significan “la expansión más significativa del arsenal nuclear chino de todos los tiempos”, según el informe del FAS.

CNN se ha puesto en contacto con el Ministerio de Asuntos Exteriores y el Ministerio de Defensa chinos para que comenten el último informe. Anteriormente, algunos medios de comunicación chinos desestimaron las informaciones sobre el campo de silos de misiles en Gansu, sugiriendo que se trataba de un parque eólico, pero la afirmación no ha sido confirmada por Beijing.

Esta imagen satelital de Planet Labs muestra lo que los investigadores dicen ser silos de misiles en construcción en China.

Adam Ni, director del Centro de Política China, con sede en Canberra, dijo que el descubrimiento de los aparentes campos de silos es “una prueba bastante convincente de la intención de China de ampliar significativamente su arsenal nuclear, de una manera más rápida de lo que muchos analistas han predicho hasta ahora”.

Durante décadas, China ha operado unos 20 silos para sus misiles balísticos intercontinentales (ICBM) de combustible líquido, llamados DF-5; ahora, parece estar construyendo 10 más, posiblemente para albergar su más reciente ICBM, el DF-41, según el informe de la FAS.

La construcción de silos más extensa desde la Guerra Fría

“El programa de silos de misiles chino constituye la construcción de silos más extensa desde la construcción de silos de misiles estadounidenses y soviéticos durante la Guerra Fría”, dice el informe. “El número de nuevos silos chinos en construcción supera el número de ICBMs basados en silos operados por Rusia, y constituye más de la mitad del tamaño de toda la fuerza de ICBMs de EEUU”.

La aparentemente rápida acumulación ha planteado preguntas sobre si China sigue comprometida a mantener su arsenal nuclear al nivel mínimo necesario para disuadir a un adversario de atacar, una política que Beijing ha adoptado desde que detonó su primera bomba atómica en la década de 1960.

La postura de “disuasión mínima” ha mantenido históricamente las armas nucleares de China a un nivel comparativamente bajo. El Instituto Internacional de Investigación para la Paz de Estocolmo (SIPRI) estima que China tiene unas 350 cabezas nucleares, una fracción de las 5.550 que posee Estados Unidos y las 6.255 de Rusia.

Sin embargo, el número de ojivas de China ha aumentado en los últimos años, pasando de 145 ojivas en 2006, según el instituto. El Pentágono predice que el arsenal chino “duplicará al menos su tamaño” durante la próxima década.

Un misil balístico intercontinental DF-5B durante un desfile en Beijing, China, en 2019. (Crédito: GREG BAKER/AFP via Getty Images)

“La postura de la fuerza nuclear de China ha evolucionado constantemente en los últimos 10 años, con lanzadores de misiles móviles por carretera a los que se ha unido recientemente el bombardero H-6N con capacidad nuclear, un nuevo misil balístico lanzado desde un submarino y un número cada vez mayor de silos estáticos, lo que da a China una tríada nuclear cada vez más robusta y con mayor capacidad de supervivencia”, dijo Drew Thompson, exfuncionario del Departamento de Defensa de EE.UU. e investigador principal visitante en la Escuela de Política Pública Lee Kuan Yew de la Universidad Nacional de Singapur.

En una declaración facilitada a la CNN, un portavoz del Departamento de Estado de EE.UU. describió la aparente acumulación como “profundamente preocupante”, señalando que planteaba preguntas sobre la verdadera intención de China.

“A pesar de la ofuscación de la RPC, esta rápida acumulación se ha vuelto más difícil de ocultar y pone de relieve cómo China se está desviando de décadas de estrategia nuclear basada en la disuasión mínima”, dijo el portavoz, refiriéndose a China por el acrónimo de su nombre oficial, la República Popular de China. “Estos avances ponen de manifiesto por qué es de interés para todos que las potencias nucleares hablen directamente entre ellas para reducir los peligros nucleares y evitar los errores de cálculo”, añadió el portavoz.

Disuasión mínima

El informe del FAS afirma que la creación de 250 nuevos silos sacaría a China de la categoría de “disuasión mínima”.

La construcción es cualquier cosa menos “mínima” y parece ser parte de una carrera por más armas nucleares para competir mejor con los adversarios de China”, escribieron sus autores Matt Korda y Hans Kristensen.

“La construcción de silos probablemente agudizará la tensión militar, alimentará el miedo a las intenciones de China, dará alas a los argumentos de que el control de armas y las restricciones son ingenuos, y que los arsenales nucleares de Estados Unidos y Rusia no pueden reducirse más, sino que deben ajustarse para tener en cuenta la acumulación nuclear china”, añadieron.

Los funcionarios de Beijing han dicho en repetidas ocasiones que China no utilizará armas nucleares a menos que sea atacada primero, y que sus fuerzas nucleares se mantienen en “el nivel mínimo necesario para salvaguardar la seguridad nacional”.

Imagen satelital de una superficie con más de 100 silos de misiles que se estarían construyendo en el desierto de China, según investigadores.

“Esta es la política básica constante del gobierno chino”, dijo en enero la portavoz del Ministerio de Asuntos Exteriores chino Hua Chunying.

Según esta política, las fuerzas nucleares de China necesitan una capacidad creíble de segundo ataque como disuasión mínima. La idea es asegurar a sus adversarios que Beijing sería capaz de responder a un ataque nuclear con un poderoso contraataque, y así disuadirlos de atacar a China.

Pero el umbral “mínimo” parece estar cambiando, dicen los analistas, un punto que los medios estatales chinos no han evitado abordar.

“Estados Unidos quiere que China se mantenga en la línea basada en la disuasión mínima (…). Pero el nivel mínimo cambiará a medida que cambie la situación de seguridad de China”, dijo el Global Times, un tabloide nacionalista estatal, en un editorial publicado el 2 de julio, después de que se revelara el campo de silos en Gansu.

El editorial, titulado “El aumento de la disuasión nuclear de China no puede ser controlado por los EE.UU.”, también abogaba por que China aumentara su disuasión nuclear a la luz de lo que denominaba “la presión militar de los EE.UU. sobre China”, señalando que los Estados Unidos tienen “al menos 450 silos”.

“Una vez que se produzca un enfrentamiento militar entre China y EE.UU. por la cuestión de Taiwán, si China tiene suficiente capacidad nuclear para disuadir a EE.UU., eso servirá como base de la voluntad nacional de China”, decía el editorial.

Misiles balísticos intercontinentales (ICBM) DF-41 en un desfile en Beijing en 2019. Como los DF-5B, estos misiles pueden llevar ojivas nucleares. (Crédito: GREG BAKER/AFP via Getty Images)

Ni, el experto del China Policy Center, dijo que los fundamentos de la estrategia nuclear de Beijing no han cambiado: siguen basándose en la idea de la disuasión, en lugar del primer uso. Pero señaló que la evaluación de Beijing sobre su posición estratégica ha cambiado en medio del deterioro de las relaciones con Estados Unidos, y es esa sensación de inseguridad la que ha impulsado a China hacia la expansión nuclear.

“Siente que está en una situación estratégica más peligrosa que necesita armarse más rápidamente con armamento nuclear, y el último descubrimiento de los silos debe ponerse en ese contexto”, dijo.

“Juego de la cáscara”

El nuevo campo de silos aparente se extiende por 800 kilómetros cuadrados de tierra árida cerca de la ciudad de Hami, en el este de Xinjiang, y a unos 380 kilómetros al noroeste del otro campo en Gansu.

Kristensen, director del Proyecto de Información Nuclear del FAS, y uno de los autores del último informe, señaló que los nuevos silos estarían lo suficientemente alejados de las costas chinas como para que no pudieran ser alcanzados por misiles de crucero convencionales disparados desde buques de guerra estadounidenses o de otros países en el Pacífico.

“Esto los convertirá en objetivos exclusivos de misiles nucleares, principalmente Trident”, tuiteó Kristensen, refiriéndose a los misiles que llevan los submarinos de misiles balísticos clase Ohio de la Marina de Estados Unidos.

Los analistas señalan que las 350 armas nucleares de China están repartidas entre lanzadores terrestres móviles -China tiene unos 100 de ellos, según el informe del FAS-, una pequeña flota de submarinos de misiles balísticos y sus bombarderos con capacidad nuclear. Así que es poco probable que todos los más de 200 supuestos nuevos silos reciban un ICBM con una cabeza nuclear.

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Más bien, China podría jugar al “juego de la cáscara” con el misil, moviendo los misiles activos entre los silos al azar, dijeron los analistas tras el informe del primer campo de silos.

Los silos de ambos campos están situados a una distancia de aproximadamente 3 kilómetros (1,9 millas) en un patrón de cuadrícula, lo que significa que los misiles podrían moverse rápidamente entre los silos. Este juego de armazón también presenta un problema de puntería para cualquier adversario, dicen los analistas.

Los expertos chinos, por su parte, han descartado la idea.

Song Zhongping, un antiguo instructor del Ejército de Liberación Popular, fue citado por el periódico estatal Reference News diciendo que el uso de silos en tierra era una práctica “torpe” de la Guerra Fría que hacía tiempo que había quedado “obsoleta”. “Ahora, el énfasis está en el lanzamiento móvil, y la clave es asegurar la invulnerabilidad”, dijo al periódico.

Control de armas

En su informe, Kristensen y Korda advierten a Estados Unidos y a otras naciones sobre la necesidad de aumentar sus arsenales nucleares para contrarrestar el aumento de las capacidades chinas.

“Incluso cuando los nuevos silos entren en funcionamiento, el arsenal nuclear chino seguirá siendo significativamente menor que los de Rusia y Estados Unidos”, señala el informe.

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Y si Estados Unidos aumenta su arsenal nuclear, China puede hacer lo mismo, según el informe.

“Es poco probable que más armas nucleares arreglen esta situación, e incluso podrían empeorarla. El control de armas es un reto, sobre todo porque China muestra poco interés”, dijo Kristensen en un tuit.

Thompson, el experto de la Universidad Nacional de Singapur, dijo que le preocupa la falta de diálogo de gobierno a gobierno entre Washington y Beijing sobre la cuestión nuclear, en particular a la luz del cambio en la postura nuclear de China. Estos diálogos son esenciales para que ambas partes comprendan mejor las doctrinas y perspectivas de la otra, y para reducir el riesgo de percepciones y cálculos erróneos, dijo.

En un artículo publicado la semana pasada, Louie Reckford, asesor político de Foreign Policy for America, un grupo de defensa de la política exterior, pidió a la administración Biden que llevara a China a la mesa de negociaciones para hablar sobre las armas nucleares.

“Es posible aumentar la transparencia y limitar los peligros de las armas nucleares entablando un diálogo coherente sobre el control de armas. China tiene la responsabilidad de responder a los llamamientos a su participación en dichas conversaciones. Pero acelerar el gasto en armas nucleares de Estados Unidos solo endurecerá su posición. En lugar de atizar una guerra, la administración Biden-Harris y los líderes de todo el espectro político deberían presionar a China para que se siente a la mesa. Fue una tradición bipartidista presionar por el control de armas durante la Guerra Fría. No podemos dejar que esa tradición se olvide en el momento en que más la necesitamos”, escribió.

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