ANÁLISIS | ¿Cuán peligroso es el arsenal militar de Corea del Norte en este momento?

Hong Kong (CNN) –– Dos misiles balísticos disparados por Corea del Norte cayeron inofensivamente al mar el jueves, pero los expertos dicen que el lanzamiento es una prueba más de que el creciente arsenal militar de Kim Jong Un representa una amenaza significativa para Corea del Sur, Japón e incluso el territorio continental de EE.UU.

«Estados Unidos y sus aliados asiáticos consideran a Corea del Norte como una grave amenaza a la seguridad», declaró sin rodeos el Consejo de Relaciones Exteriores (CFR) en la primera frase de una larga mirada a las capacidades militares de Pyongyang actualizada en noviembre.

Quizá la declaración más preocupante del informe del CFR es la siguiente: «Corea del Norte podría tener más de sesenta armas nucleares, según estimaciones de los analistas, y ha probado con éxito misiles que podrían atacar a Estados Unidos con una ojiva nuclear».

Los misiles balísticos que Pyongyang probó el jueves, la segunda prueba de armas en menos de una semana, eran de menor alcance, informaron el viernes los medios estatales de Corea del Norte.

Imágenes de medios estatales norcoreanos sobre la prueba de misiles del jueves.

Los misiles eran «proyectiles tácticos guiados de nuevo tipo y nuevo desarrollo» capaces de transportar una ojiva de 2,5 toneladas y viajaron 600 kilómetros (372 millas), dijo la agencia estatal de noticias KCNA.

Tras la prueba, Ri Pyong Chol, jefe de desarrollo de armas de Corea del Norte, dijo que el desarrollo de este sistema de armas «es de gran importancia para reforzar el poder militar del país y disuadir todo tipo de amenazas militares que existen en la península de Corea».

Eso parecería indicar que estas armas específicas no ponen en peligro ningún territorio estadounidense.

Pero Japón, el aliado más importante de Estados Unidos en el Pacífico y hogar de numerosas bases militares estadounidenses que albergan a decenas de miles de personal estadounidense, estaba alarmado.

El primer ministro, Yoshihide Suga, calificó los lanzamientos, que se realizaron en dirección a Japón, como «una amenaza para la paz y la seguridad» de su país.

La prueba del jueves se produjo cuando comenzó la última etapa del relevo de la antorcha para los Juegos Olímpicos de este verano en Fukushima, Japón.

Corea del Norte ha demostrado previamente que tiene misiles que pueden alcanzar Japón. En 2017, probó dos misiles balísticos que sobrevolaron el país antes de aterrizar en el Océano Pacífico.

Más tarde ese año, Pyongyang probó un misil balístico intercontinental (ICBM), el Hwasong-15, que se elevó hacia el cielo antes de chapotear en las aguas de la costa de Japón. Si hubiera volado en una trayectoria estándar, dijo David Wright, un experto de la Unión de Científicos Preocupados, podría haber viajado 13.000 kilómetros.

«Un misil de este tipo tendría un alcance más que suficiente para llegar a Washington y, de hecho, a cualquier parte del territorio continental de Estados Unidos», dijo Wright en un comunicado en ese momento, aunque señaló que el alcance probablemente no sería posible si el misil estaba equipado con una ojiva nuclear pesada.

Aún así, incluso una ojiva nuclear pequeña puede causar una carnicería increíble. La bomba atómica detonada sobre Hiroshima, Japón, por Estados Unidos en 1945 mató a 70.000 personas con su explosión inicial y dejó a decenas de miles de personas muriendo lentamente por quemaduras o enfermedades relacionadas con la radiación.

Corea del Norte ha probado con éxito bombas del mismo tamaño que la bomba de Hiroshima y mucho más grandes.

El misil más grande de Corea del Norte

En octubre pasado, Corea del Norte mostró su misil más grande hasta el momento: una versión actualizada del Hwasong-15 que tronó por las calles de Pyongyang en una plataforma de lanzamiento móvil de 11 ejes durante un desfile militar.

Hablando después del evento, Harry Kazianis, director senior de estudios coreanos en el Centro para el Interés Nacional con sede en Washington, dijo que el misil parecía ser un nuevo misil balístico intercontinental de combustible líquido que «es mucho más grande y claramente más poderoso que cualquier otra cosa» en el arsenal de Corea del Norte.

Misil intercontinental balístico presentado en un desfile militar de Corea del Norte en octubre de 2020.

El informe del CFR señala, sin embargo, que como el misil masivo exhibido en el desfile aún no había sido probado, sus capacidades reales siguen siendo desconocidas.

«Los analistas dijeron que podría llevar múltiples ojivas nucleares o señuelos para confundir los sistemas de defensa antimisiles», dice el informe.

Corea del Norte ha probado con éxito ojivas nucleares en seis ocasiones, en 2006, 2009, 2013, dos veces en 2016 y en 2017, según el informe del CFR.

«Con cada prueba, las explosiones nucleares de Corea del Norte han aumentado en potencia», dijo el CFR.

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Según un estudio realizado por sismólogos de la Universidad de California en Santa Cruz, la prueba de 2017 fue, con mucho, la más grande, con un rendimiento estimado de 250 kilotones de TNT. En comparación, la bomba de Hiroshima tuvo un rendimiento de 16 kilotones.

Los expertos también son cautelosos. A pesar de detonar las bombas con éxito, Corea del Norte aún tiene que demostrar que puede montarlas de manera efectiva en un misil balístico.

Los misiles balísticos funcionan solo durante las etapas iniciales de su vuelo, alcanzan un cenit en algún punto y luego caen por gravedad sobre sus objetivos.

Los misiles balísticos de mayor alcance abandonan la atmósfera de la Tierra después del lanzamiento. Para alcanzar sus objetivos, las ojivas de esos misiles deben sobrevivir al calor generado cuando vuelven a entrar en la atmósfera, tal como debe hacerlo una nave espacial tripulada al regresar de la órbita.

Pero con los avances que ha logrado Corea del Norte, especialmente bajo el programa de modernización de misiles de Kim, es probable que Pyongyang mejore la tecnología en algún momento, dicen los expertos.

«Tendremos que aprender a vivir con la capacidad de Corea del Norte para apuntar a Estados Unidos con armas nucleares», dijo Jeffrey Lewis, investigador del Instituto de Estudios Estratégicos de Middlebury, en el informe del CFR.

Este 14 de enero de 2021, la imagen muestra lo que parecen ser misiles balísticos de lanzamiento submarino durante un desfile militar en Pyongyang.

Corea del Norte está construyendo cada vez más misiles, tanto convencionales como con capacidad nuclear.

Un informe técnico de 2020 del Ministerio de Defensa de Corea del Sur dijo que Pyongyang tiene 13 brigadas de misiles. En el desfile militar de octubre, se dieron a conocer nueve misiles, incluido el misil balístico intercontinental masivo y un misil balístico de lanzamiento submarino, según el documento.

«Se espera que Corea del Norte continúe mejorando sus capacidades nucleares y de misiles en nombre del fortalecimiento de sus capacidades de autodefensa y movilice toda su mano de obra y recursos con el objetivo de mejorar la vida de los residentes para 2022, cuando se cumpla el 110 aniversario del cumpleaños de Kim Il-sung», decía el informe, refiriéndose al fundador de Corea del Norte.

Un ejército de un millón de efectivos

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Si bien se presta mucha atención a las ambiciones nucleares de Corea del Norte, sus armamentos convencionales no deben subestimarse.

El ejército de Pyongyang ha desarrollado nuevos lanzadores de cohetes múltiples que pueden atacar en cualquier parte de Corea del Sur, dijo el Ministerio de Defensa de Seúl, lo que podría poner en peligro a toda la población del país de más de 50 millones de personas.

Lanzadores de cohetes móviles se muestran en el desfile militar de Corea del Norte de octubre de 2020 en Pyongyang.

Además, casi 30.000 soldados estadounidenses tienen su base en Corea del Sur en instalaciones militares estadounidenses alrededor del país.

Las unidades de operaciones especiales de Corea del Norte podrían amenazar cualquiera de esas bases, junto con la infraestructura y la industria de Corea del Sur, con una combinación de comandos, avionetas, helicópteros y barcos, dijo el informe de Corea del Sur.

Un número abrumador en términos de mano de obra también favorece a Corea del Norte.

El Ministerio de Defensa de Corea del Sur calcula el ejército de Pyongyang en 1,28 millones de personas en comparación con las 550.000 de Seúl.

Las fuerzas terrestres de Corea del Norte también pueden recurrir a 4.300 tanques, 2.600 vehículos blindados y 8.800 piezas de artillería, según estimaciones de Corea del Sur.

Muestra de artillería norcoreana en octubre de 2020.

La armada de Corea del Norte tiene 430 barcos de combate y 70 submarinos. Y su fuerza aérea tiene 810 aviones de combate.

Cuando se trata de armas convencionales, las de Corea del Norte son más antiguas y menos avanzadas que las disponibles para las fuerzas de Corea del Sur y Estados Unidos en la Península de Corea. Pero la potencia de fuego de Corea del Norte podría aplicarse rápidamente a Seúl porque la capital de Corea del Sur está a solo 50 kilómetros del paralelo 38 que divide la península de Corea.

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Los expertos dicen que hay muchas razones por las que es poco probable que Corea del Norte ataque a Corea del Sur, entre otras cosas porque podría desencadenar una crisis humanitaria y el posible fin de la dinastía Kim.

Sin embargo, independientemente de si Pyongyang alguna vez cumple con sus amenazas, el CFR dice que no se puede ignorar el potencial de ataque.

«La posición militar desplegada por el régimen (de Kim) y los misiles dirigidos a Seúl garantizan que las capacidades convencionales de Pyongyang sigan siendo una amenaza constante para su vecino del sur», dijo el informe del CFR.

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