Una nueva prueba de células T podría ser mejor para detectar si alguien ya tuvo covid-19, sugiere un estudio

(CNN) — El mundo ha llegado a depender de las pruebas de anticuerpos para comprobar si alguien ya tuvo covid-19, pero un estudio realizado en la ciudad donde el virus se propagó por primera vez en Italia muestra que estas pruebas no son completamente fiables.

Una prueba diferente —que busca una célula inmunitaria llamada célula T— fue más efectiva, según el estudio.

«Esto tiene sentido. Es bien sabido que los anticuerpos disminuyen, pero las células T tienen memoria inmunológica», dijo el Dr. Peter Hotez, especialista en enfermedades infecciosas de la Escuela de Medicina de Baylor.

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En el estudio, investigadores en Italia, el Reino Unido y Estados Unidos analizaron a personas en Vo’, Italia, para aprender más sobre la precisión de las pruebas.

Realizaron análisis de sangre a 70 personas que habían tenido casos confirmados de coronavirus unos dos meses antes.

En teoría, los 70 deberían haber tenido resultados positivos en la prueba de anticuerpos. Sin embargo, estas pruebas arrojaron resultados negativos en 16 de los casos, el 23%. La prueba de células T solo falló en 2 casos, alrededor del 3%.

Los investigadores también evaluaron a 2.200 personas que habían dado negativo en la prueba de covid-19. Entre ellos, la prueba de células T arrojó resultados positivos en 45 casos.

Un coautor del estudio dijo que sospecha que muchas de esas 45 personas habían tenido coronavirus en algún momento, pero no se dieron cuenta. De esos 45, 25 habían tenido síntomas de la enfermedad en algún momento, habían vivido con alguien que había tenido un caso confirmado de covid-19 o ambas cosas.

Ese coautor, el Dr. Lance Baldo, es el director médico de la compañía que fabrica las pruebas de células T usadas en el estudio.

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Los datos fueron anunciados el martes en una llamada para inversores de Adaptive Biotechnologies, la empresa que realiza las pruebas. La empresa no financió el estudio y los datos no se han publicado.

Adaptive planea lanzar sus pruebas de células T a nivel comercial a fines de noviembre. Y piensa solicitar una autorización de uso de emergencia de la Administración de Medicinas y Alimentos de Estados Unidos (FDA, por sus siglas en inglés).

Si bien actualmente se utilizan pruebas de células T en investigación, no tienen un uso comercial amplio para los pacientes.

Otros estudios, como de gran escala que se realizó el verano pasado en el Reino Unido, también han demostrado que los anticuerpos disminuyen con el tiempo.

Células T vs. anticuerpos

En teoría hay más de una forma de realizar pruebas para detectar una infección previa con cualquier virus porque muchas células diferentes, incluidas las células T y los anticuerpos, están involucradas en el esfuerzo que hace el cuerpo para combatir el virus.

«Es como una operación militar en la que tienes diferentes componentes. La Marina aterriza en la costa, la Fuerza Aérea ataca desde la altura, el Ejército entra con artillería», dijo el Dr. Andrew von Eschenbach, excomisionado de la FDA. «Cuando algo trata de invadirnos, la lucha que lanza nuestro cuerpo es extremadamente sofisticada y complicada», explicó.

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Una vez que el cuerpo se deshizo del invasor, los anticuerpos generalmente disminuyen con el tiempo.

«La fuente de los anticuerpos, la fábrica que los produce, desaparece en unos pocos meses», dijo Akiko Iwasaki, inmunóloga de la Facultad de Medicina de Yale.

Las células T, por otra parte, permanecen por un tiempo.

«Para otros virus se ha demostrado que persisten durante años. Para este virus no sabemos cuánto duran, pero esperaríamos un par de años al menos», dijo.

La células T no solo se quedan, sino que recuerdan cómo combatir específicamente el coronavirus.

«Produces muchas de ellas y viven en el tejido pulmonar y otros tejidos afectados por el virus; simplemente están ahí», dijo Iwasaki.

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Un estudio en el Reino Unido mostró a principios de este mes que las respuestas funcionales de las células T a la infección por covid-19 se mantenían durante seis meses después de la infección. El estudio se publicó en un servidor de preimpresión, pero no fue revisado ni publicado en una revista médica.

Aun así, no está claro si las células T protegerán a alguien de contraer covid-19 por segunda vez.

«Ese es un experimento que la Madre Naturaleza llevará a cabo para nosotros», dijo von Eschenbach.

Sierra Jenkins y Samira Said de CNN contribuyeron a este reporte.

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