¿Qué mecanismos inmunológicos ocasionan que un paciente con covid-19 se agrave?

(CNN Español) – Desde el inicio de la pandemia, doctores tratan de explicar por qué algunas personas enferman de gravedad tras contraer el covid-19. Ahora, un estudio realizado por científicos de la Universidad de Yale, la Universidad Rockefeller y el Howard Hughes Medial Institute, indica que el coronavirus activa un mecanismo de defensas incorrecto en el cuerpo.

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Hola, soy el Dr. Elmer Huerta y esta es su diaria dosis de información sobre el nuevo coronavirus, información que esperamos sea de utilidad para cuidar de su salud y la de su familia. Hoy veremos cuáles son los mecanismos inmunológicos que harían que un paciente con covid-19 se agrave.

En el episodio del 24 de julio tratamos de explicar por qué un mismo virus puede no causar síntomas en unas personas, síntomas leves en otras y muy graves en otras.

Dijimos que una de las posibles razones de ese misterio, es que hasta el 50% de los habitantes del planeta podría tener cierto tipo de inmunidad cruzada con el nuevo coronavirus. Esa inmunidad estaría dada por infecciones previas con alguno de los cuatro tipos de coronavirus que causan resfríos.

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Pero en las últimas semanas se han publicado otros estudios, los cuales tratan de explicar por qué algunas personas se agravan más que otras, explicaciones que tendrían que ver con el modo en el que el sistema de defensa del cuerpo reacciona ante el virus, y cómo este causa confusión y desencadena una respuesta desmedida.

Para entender ese mecanismo es importante revisar brevemente cómo funciona nuestro sistema de defensa.

El sistema inmunológico o de defensa del ser humano es de dos tipos: el innato y el adquirido o adaptativo.

El sistema innato es el más simple y está constituido por las barreras físicas que nos dan la piel y las mucosas, secreciones como lágrimas, saliva o jugos gástricos, y múltiples células de defensa.

Este sistema innato incluye también una serie de sustancias químicas conocidas en grupo como citoquinas, mensajeros que avisan al sistema de defensa más especializado o adaptativo, que el cuerpo está siendo invadido. Uno de los tipos de citoquinas, es el de los interferones.

¿Sabe la ciencia por qué algunos se enferman de covid-19 y otros no?Por el contrario, el sistema inmune adquirido o adaptativo es mucho más sofisticado, y está constituido por dos tipos de linfocitos o células inteligentes, los B y los T, los cuales -a través de un complicado y sofisticado sistema- reconocen al patógeno y lo neutralizan.

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Ante la señal de las citoquinas, los linfocitos T reconocen al invasor, guardan una memoria de él, y los linfocitos B son los que producen anticuerpos específicos contra ese patógeno.

De una manera simplificada, si un linfocito T nunca tuvo contacto con un patógeno -como es el caso de este nuevo coronavirus- el sistema de defensa tarda más tiempo en reaccionar.

Por el contrario, si el linfocito T ya tuvo contacto con un patógeno, entonces la respuesta del sistema inmunológico es mucho más rápida e intensa.

Por otro lado, el sistema de defensa del cuerpo ha desarrollado tres mecanismos diferentes de lucha contra los patógenos. El primero es contra virus y bacterias que ingresan a las células, el segundo contra parásitos -como gusanos por ejemplo- que solo están fuera de las células, y el tercero, contra hongos y bacterias que no logran penetrar las células.

Cada una de esas respuestas origina un diferente mecanismo de defensa.

Según un estudio publicado recientemente, el nuevo coronavirus provocaría una respuesta inmunológica tan anormal, que el sistema de defensa, en vez de desencadenar el mecanismo de defensa en su contra, desencadena el mecanismo de defensa contra parásitos u hongos, lo cual llevaría a una reacción inmunológica más severa.

Ese mecanismo explicaría en parte, porqué las citoquinas -parte del sistema de defensa innato- en vez de dar una breve señal de alarma para que los linfocitos reconozcan a un virus, sigue avisando incesantemente que la invasión continúa, causando una reacción desmedida del sistema de defensa, que como describimos en el episodio del 18 de junio, origina la tormenta de citoquinas, un ataque tan severo del sistema de defensa, que destruye al propio organismo.

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Por último, otros estudios indican que el virus causaría una severa desconexión en el modo en que los linfocitos T y B se comunican entre sí, lo cual llevaría a una respuesta desordenada y severa.

En resumen, los estudios continúan para averiguar por qué algunas personas reaccionan tan violentamente al nuevo coronavirus.

El objetivo de estos estudios es -obviamente- desarrollar medicamentos que puedan bloquear esas reacciones anormales y amansar a la fiera descontrolada, que es en lo que parece convertirse el sistema de defensa de una persona que reacciona violentamente contra el virus.

Mientras tanto, la prevención para evitar el contagio es lo más sensato. Usar continuamente una mascarilla en presencia de otras personas, mantener una distancia mínima de dos metros con la gente y lavarse las manos continuamente, son las reglas más importantes para no infectarse.

Envíeme sus preguntas por Twitter, intentaremos responderlas en nuestros próximos episodios. Puede encontrarme en @DrHuerta.

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