En medio de la pandemia, las personas mayores luchan con la tecnología, enfrentan desafíos de telesalud y están aislados socialmente

(Kaiser Health News) — Reuniones familiares en Zoom y FaceTime. Pedidos en línea de supermercados y farmacias. Citas de telesalud con médicos.

Esto le ha salvado la vida a muchos adultos mayores que se quedaron en casa durante la pandemia de coronavirus. Pero el cambio sin precedentes en las interacciones virtuales tiene un inconveniente: un gran número de personas mayores no puede participar.

Entre ellos se encuentran adultos mayores con demencia (14% de los mayores de 71 años), pérdida auditiva (casi dos tercios de los mayores de 70 años) y problemas de visión (13,5% de los mayores de 65 años) que pueden tener dificultades utilizando dispositivos y programas digitales diseñados sin tener en cuenta sus necesidades. (Piensa en los iconos pequeños en las pantallas, tipos de letra difíciles de leer).

Muchos adultos mayores con recursos financieros limitados tampoco pueden pagar los dispositivos o las tarifas de servicio de Internet asociadas. (La mitad de los adultos mayores que viven solos y el 23% de los que viven en hogares con dos personas no pueden pagar las necesidades básicas). Otros no son expertos en el uso de la tecnología y carecen de la asistencia para aprender.

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Durante la pandemia, que ha afectado especialmente a los adultos mayores, esta división entre los “que tienen” y los “que no tienen” tecnología tiene graves consecuencias.

Los adultos mayores en el grupo de los que “tienen”, tienen más acceso a interacciones sociales virtuales y servicios de telesalud, y más oportunidades para asegurar suministros esenciales en línea. Mientras tanto, los “que no tienen” están en mayor riesgo de aislamiento social, renunciando a la atención médica y no tienen acceso a alimentos u otros elementos necesarios.

La Dra. Charlotte Yeh, directora médica de los Servicios de AARP, observó dificultades asociadas con la tecnología este año cuando intentaba enseñar a su padre de 92 años de manera remota cómo usar un iPhone. Ella vive en Boston; su padre vive en Pittsburgh.

La madre de Yeh siempre había manejado la comunicación para la pareja, pero estaba en un hogar de ancianos después de ser hospitalizada por neumonía. Debido a la pandemia, el lugar había cerrado a los visitantes. Para hablar con ella y otros miembros de la familia, el padre de Yeh tuvo que recurrir a la tecnología.

Pero varios impedimentos se interpusieron en el camino: el padre de Yeh es ciego de un ojo, tiene pérdida auditiva severa y un implante coclear, y tuvo problemas para escuchar las conversaciones a través del iPhone. Y fue más difícil de lo que Yeh esperaba encontrar una aplicación para iPhone fácil de usar que traduzca el discurso en subtítulos con precisión.

A menudo, los miembros de la familia intentan organizar reuniones de Zoom. Para esto, el padre de Yeh usó una computadora pero aún tenía problemas porque no podía leer las letras muy pequeñas en Zoom. Una nieta experta en tecnología resolvió ese problema conectando una tableta con un programa de transcripción separado.

Cuando la madre de Yeh, que tenía 90 años, llegó a casa a principios de abril, los médicos que la trataban por cáncer de pulmón metastásico querían organizar visitas de telesalud. Pero esto no podría ocurrir a través del teléfono celular (la pantalla era demasiado pequeña) o de su computadora (demasiado difícil de mover). Los médicos podían examinar las lesiones alrededor de la boca de la mujer mayor solo cuando sostenía una tableta en el ángulo correcto, con la linterna de un teléfono apuntando hacia ella para obtener más luz.

“Era demasiado complicado”, dijo Yeh. Su familia tenía los recursos necesarios para resolver estos problemas; muchos no, dijo ella. La madre de Yeh falleció en julio; su padre ahora vive solo, lo que lo hace más dependiente de la tecnología que nunca.

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Desafíos e intervenciones de telesalud

Cuando SCAN Health Plan, un plan Medicare Advantage con 215.000 miembros en California, encuestó a sus miembros más vulnerables después de que llegó la pandemia, descubrió que aproximadamente un tercio no tenía acceso a la tecnología necesaria para una cita de telesalud. Los Centros de Servicios de Medicare y Medicaid habían ampliado el uso de telesalud en marzo.

Otras barreras también se interpusieron en el servicio remoto de los miembros de Scan. Muchas personas necesitaban servicios de traducción, que son difíciles de organizar para visitas de telesalud. “Nos dimos cuenta de que las barreras del idioma son una gran cosa”, dijo Eve Gelb, vicepresidenta senior de servicios de atención médica de Scan.

Casi el 40% de los miembros del plan tienen problemas de visión que interfieren con su capacidad de usar dispositivos digitales; el 28% tiene una discapacidad auditiva clínicamente significativa.

“Necesitamos dirigir las intervenciones para ayudar a estas personas”, dijo Gelb. Scan está considerando enviar trabajadores comunitarios de salud a los hogares de miembros vulnerables para ayudarlos a realizar visitas de telesalud. Además, piensa darle a los miembros dispositivos fáciles de usar, con funciones esenciales ya configuradas, para mantener en casa, dijo Gelb.

Landmark Health atiende a un grupo altamente vulnerable de 42.000 personas en 14 estados, brindando servicios en los hogares de los pacientes. Su paciente promedio tiene casi 80 años, con ocho condiciones médicas. Después de las primeras semanas de la pandemia, Landmark interrumpió las visitas en persona a los hogares porque el equipo de protección personal, o PPE, era escaso.

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En cambio, Landmark trató de brindar atención de forma remota. Pronto descubrió que menos del 25% de los pacientes tenían tecnología apropiada y sabían cómo usarla, según Nick Loporcaro, el director ejecutivo. “La telesalud no es la panacea, especialmente para esta población”, dijo.

Landmark planea experimentar con lo que él llama “telesalud facilitada”: miembros del personal no médico que llevan dispositivos a los hogares de los pacientes y administran visitas de telesalud. (Ahora tiene suficientes equipos de protección personal –EPP— para que esto sea posible). Y también está buscando tecnología que pueda brindar a los miembros.

Una alternativa que le llama la atención es GrandPad, una tableta cargada con aplicaciones para personas mayores diseñadas para adultos mayores de 75 años. En julio, la Asociación Nacional PACE, cuyos miembros dirigen programas que brindan servicios integrales a personas mayores frágiles que viven en sus hogares, anunció una asociación con GrandPad para alentar la adopción de esta tecnología.

“Todos están luchando por pasar a este nuevo modelo de atención remota y buscando opciones”, dijo Scott Lien, cofundador y director ejecutivo de la compañía.

PACE Southeast Michigan compró 125 GrandPads para miembros altamente vulnerables después de cerrar cinco centros en marzo donde los adultos mayores reciben servicios. Los dispositivos han sido “notablemente exitosos” al facilitar las interacciones sociales y de telesalud transmitidas por video y permitiendo que las enfermeras y los trabajadores sociales aborden las necesidades emergentes, dijo Roger Anderson, director senior de apoyo operativo e innovación.

Otra alternativa es la tecnología de iN2L (acrónimo de It’s Never Too Late), una compañía que se especializa en atender a personas con demencia. En Florida, bajo un nuevo programa patrocinado por el Departamento de Asuntos de Ancianos del estado, las tabletas iN2L cargadas con contenido específico para la demencia se han distribuido a 300 hogares de ancianos y centros de asistencia.

El objetivo es ayudar a las personas mayores con discapacidad cognitiva a conectarse virtualmente con amigos y familiares y participar en actividades en línea que faciliten el aislamiento social, dijo Sam Fazio, director senior de atención de calidad e investigación psicosocial de la Asociación de Alzheimer, un socio en el esfuerzo. Pero debido a limitaciones presupuestarias, solo se envían dos tabletas a cada comunidad de atención a largo plazo.

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Las familias informan que puede ser difícil programar un tiempo adecuado con los seres queridos cuando solo hay unos pocos dispositivos disponibles. Esto le sucedió a la madre de 77 años de Maitely Weismann después de que se mudó a un centro de atención de memoria de Los Ángeles con poco personal en marzo. Después de ver lo difícil que era conectarse, Weismann, que vive en Los Ángeles, le regaló a su madre un iPad y contrató a un asistente para asegurarse de que madre e hija pudieran hablar cada noche.

Sin la ayuda del asistente, la madre de Weismann terminaría pausando accidentalmente el video o apagando el dispositivo. “Probablemente quería extender la mano y tocarme, y cuando tocaba la pantalla se quedaba en blanco y entraba en pánico”, dijo Weismann.

¿Qué se necesita en el futuro? Laurie Orlov, fundadora del blog “Aging in Place Technology Watch”, dijo que los hogares de ancianos, los centros de asistencia y las comunidades de personas mayores necesitan instalar servicios de Wi-Fi en toda la comunidad, algo que a muchos les falta.

“Necesitamos habilitar las reuniones de Zoom. Necesitamos la capacidad de poner tecnología de voz en habitaciones individuales, para que las personas puedan acceder a los productos Amazon Alexa o Google”, dijo. “Necesitamos más actividades grupales que permitan que varios residentes se comuniquen entre sí virtualmente. Y necesitamos que los proveedores agrupen la conectividad, los dispositivos, la capacitación y el servicio en paquetes diseñados para adultos mayores”.

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